Pour la première fois, contamination d'un grand félin sauvage par le Sars-CoV-2, en Inde

Il s'agit d'un cas de Covid dû au variant Delta chez un léopard (Panthera pardus fusca).

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Jeanne BRUGÈRE-PICOUX

Membre de l'Académie nationale de médecine et de l'Académie vétérinaire de France

Santé publique

Une revue en preprint* annonce, pour la première fois, la contamination d'un grand félin sauvage par le Sars-CoV-2. Il s'agit, en Inde, d'un cas de Covid dû au variant Delta chez un léopard sauvage (Panthera pardus fusca) détecté dans la seconde semaine d'octobre 2021 alors que l'on observait une importante baisse des contaminations par ce variant dans la population humaine (moins de 10 000 cas humains par jour en octobre et novembre 2021).

Jusqu'à présent, tous les cas d'infection par le Covid-19 des carnivores sauvages étaient observés dans des zoos à l'exception du vison sauvage.

Le léopard naturellement infecté était âgé d'environ un an. Il a été retrouvé mort et la cause du décès est probablement des blessures traumatiques infligées par un autre carnivore.

Risque de réservoir animal

L'autopsie et les examens virologiques permettent de conclure que l'animal était aussi atteint par une forme modérée à sévère de Covid-19.

Dans la plupart des cas observés chez les carnivores domestiques ou les carnivores des zoos, les infections sont le plus souvent subcliniques ou bénignes mais il y a eu quelques cas mortels attribuables au Sars-CoV-2.

Ce cas alerte sur :

- un problème de biodiversité où la Covid-19 s'ajoute aux menaces multiples concernant les grands félins sauvages (maladies infectieuses, braconnage, changement climatique) ;

- la possibilité d'un réservoir animal sauvage du Sars-CoV-2 chez les grands félins après les vagues de Covid-19 dans la population humaine, comme chez les cerfs de Virginie en Amérique du Nord ;

- la nécessité d'un dépistage intensif des animaux sauvages pour suivre l'évolution du virus et le développement du statut de porteur du Sars-CoV-2 parmi les espèces sauvages.

* Mahajan S. et al., Systemic infection of Sars-CoV-2 in free ranging Leopard (Panthera pardus fusca) in India, bioRxiv 2022.01.11.475327; doi : https://doi.org/10.1101/2022.01.11.475327.

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